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Sep 03, 2023

Bulldozer. Revendications d'enlèvement. À l'intérieur d'une bataille sur l'avenir d'une tribu.

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Qu'y a-t-il derrière la lutte de pouvoir interne au sein de la Nation Cayuga à New York ?

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Par Jesse McKinley

SENECA FALLS, NY - Le long d'un tronçon de la route de comté 124 dans la pittoresque région des Finger Lakes à New York, des hommes montent la garde à un blocus de barbelés, s'occupant d'un feu qu'ils continuent de brûler 24 heures sur 24 et protégeant une maison de deux étages qui est sur le point d'effondrement.

La scène est le dernier front d'un combat qui a déchiré la Nation Cayuga, une tribu amérindienne reconnue par le gouvernement fédéral dans le nord de l'État de New York, opposant deux groupes au sein de la Nation.

C'est un conflit dans lequel des maisons et des biens ont été détruits et des accusations de vol et de cupidité tourbillonnent. D'un côté se trouve le gouvernement tribal et son chef de longue date, Clint Halftown, qui a commencé à récupérer les terres qui appartenaient autrefois à la tribu ; de l'autre se trouve un groupe de « traditionalistes » autoproclamés qui disent ne pas reconnaître l'administration de M. Halftown et qui ont jalonné leurs propres revendications sur certaines des propriétés que la Nation a achetées.

Les deux parties sont en désaccord même sur des faits de base dans un différend qui touche à des questions sur la façon dont les traditions profondes de la tribu devraient informer la façon dont son peuple est gouverné aujourd'hui.

Pendant des centaines d'années, les Cayuga étaient en grande partie sans terre et dispersés partout aux États-Unis. Ainsi, en 2002, le conseil de la Nation a chargé M. Halftown, alors membre de la tribu de 29 ans et ancien employé du casino, d'une tâche ambitieuse : explorer les moyens de gagner de l'argent pour la tribu et racheter leurs terres, morceau par morceau, rapatrier les membres de la tribu.

Il a réussi. En utilisant le produit des entreprises tribales, la Nation a acheté des dizaines de parcelles et de propriétés résidentielles, alors que certains Cayuga commençaient à revenir, dans les limites historiques de sa réserve, près de Seneca Falls.

Mais maintenant, les maisons que M. Halftown a aidé à acquérir – comme celle sur la route de comté 124 – sont devenues des champs de bataille pour savoir qui devrait être autorisé à vivre sur ce qui est à nouveau une propriété tribale, et à quel prix.

"C'est l'une des situations les plus instables du pays indien aujourd'hui", a déclaré Jon W. Parmenter, professeur agrégé d'histoire, spécialisé dans les affaires tribales, à l'Université Cornell.

La lutte au sein des Cayuga fait écho aux luttes de pouvoir passées dans d'autres tribus du pays - les Séminoles de l'Oklahoma, les Crow du Montana - ainsi qu'à New York, où une lutte pour le leadership des Oneidas, à l'ouest d'Utica, a également conduit à des accusations de violence et d'intimidation.

M. Halftown, qui siège également au conseil, n'est chef d'aucun des cinq clans de sa tribu - des groupes ancestraux, chacun nommé d'après des animaux et généralement liés par une lignée commune - mais est reconnu par le Bureau des affaires indiennes comme la "nation". représentant », faisant de lui la personne ressource pour les interactions fédérales avec la tribu, qui compte plus de 500 membres dans tout le pays.

Mais cette désignation n'est pas reconnue par la vague collection de membres tribaux qui se qualifient de traditionalistes. Et, disent-ils, leur opposition en a fait des cibles d'intimidation, de harcèlement et de représailles de la part de M. Halftown et de ses alliés du conseil.

En particulier, les traditionalistes disent craindre la police tribale, un groupe d'anciens officiers non autochtones et des soldats de l'État qui "surveillent et protègent" la propriété de la Nation pour le gouvernement Cayuga, y compris la maison chancelante sur la route de comté 124.

Environ 45 membres Cayuga vivent maintenant dans des maisons appartenant à la Nation. Il y a environ un officier pour deux membres tribaux vivant actuellement sur des terres tribales traditionnelles. C'est une police que les traditionalistes fustigent comme des mercenaires.

"Il est transformé en cow-boys contre Indiens", a déclaré Carlin Seneca, un traditionaliste. « Seulement cette fois, les cow-boys portent des insignes autochtones.

Les autorités étatiques et fédérales ont généralement adopté une politique de non-intervention, affirmant qu'elles respectent la souveraineté tribale. Mais cette position frustre néanmoins certains forces de l'ordre et élus qui s'inquiètent de l'escalade.

Le shérif W. Timothy Luce du comté de Seneca, qui représente environ la moitié du territoire traditionnel des Cayuga, a déclaré que les autorités locales avaient connu des années d'escarmouches entre les deux factions opposées et avaient appelé les autorités étatiques et fédérales à intervenir.

"C'est quelque chose auquel les citoyens du comté de Seneca et les forces de l'ordre se sont malheureusement habitués", a-t-il déclaré.

Même selon les normes de cette querelle de plusieurs décennies, ce qui s'est passé en août sur la route de comté 124 était choquant.

Sous les ordres du gouvernement de la Nation, un essaim de policiers tribaux, certains portant des armes à feu et portant des couvre-visages, ont fait une descente dans la propriété. Les agents ont menotté la femme de 65 ans qui y vivait, Wanda John, une traditionaliste autoproclamée qui, selon la tribu, n'était pas autorisée à y résider et ne payait pas de loyer. Mme John a soutenu que les membres des tribus ont le droit de vivre librement sur les terres appartenant à la Nation.

Un chargeur a ensuite arraché les coins de la maison à deux étages, la laissant inhabitable, ses entrailles exposées et évasées, et son deuxième étage tombant jusqu'au sol. Une grange derrière la maison, qui, selon Mme John, était utilisée pour les cérémonies tribales, a également été endommagée, laissée avec une entaille géante sur le côté.

La maison n'était pas le premier bâtiment occupé par les traditionalistes que le gouvernement de M. Halftown a détruit au bulldozer – dont certains ont été entièrement démolis et d'autres laissés debout mais invivables – dans le but de dissuader davantage de "squatters" d'emménager, a déclaré la tribu.

Au début de 2020, la police tribale a pris d'assaut puis rasé au bulldozer plusieurs bâtiments appartenant à des Cayuga - dont une lucrative station-service - qu'un groupe de traditionalistes avait saisis six ans plus tôt et occupés depuis, sans l'autorisation de la Nation ni en payant un loyer. Les traditionalistes disent qu'ils avaient également construit un bâtiment utilisé comme maison longue pour les cérémonies et une garderie, qui ont également été détruits.

Ces démolitions ont déclenché des protestations et suscité la condamnation de divers responsables locaux, étatiques et fédéraux, dont le sénateur Chuck Schumer.

Les responsables tribaux disent que les bâtiments ont été démolis parce que les traditionalistes squattaient des propriétés appartenant à la tribu et profitaient d'entreprises sans licence ou illégales, y compris la vente de marijuana.

"Ce sont ces locataires", a déclaré la Nation dans un communiqué, "qui volent la Nation et leurs concitoyens".

David DeBruin, un avocat de la Nation, a défendu les démolitions, affirmant qu'elles étaient dans les droits de la Nation puisqu'elle possédait les bâtiments, ajoutant que le gouvernement tribal ne voulait pas qu'elles soient "un point de friction continu" ou qu'elles tentent les traditionalistes à essayer pour les reprendre.

"La Nation a donc pris la décision de prendre cette nuisance attrayante et de l'éliminer", a-t-il déclaré.

Cela n'a pas eu l'effet escompté.

Environ un mois après la démolition de la maison sur la route de comté 124, M. Seneca, le fils de Mme John, a été arrêté par la police tribale à la maison, accusé, en vertu de la loi tribale, de résistance à l'arrestation et de possession criminelle d'une arme, à savoir une machette et un fusil de chasse chargé.

L'arrestation de M. Seneca a conduit à une autre confrontation, cette fois aux portes du quartier général de la police tribale lorsqu'un groupe de traditionalistes s'est de nouveau heurté à des officiers tribaux.

M. Seneca et un autre accusé ont ensuite été transportés dans une prison de Pennsylvanie – dans le comté de Cambria, à 250 miles de là – et détenus pendant des jours avant d'être renvoyés sur le territoire de Cayuga, ce que les traditionalistes ont comparé à un enlèvement.

La Nation affirme qu'une telle mesure était nécessaire car la tribu n'a pas de centre de détention et a un contrat avec le comté de Cambria.

Mme John a reconnu que la station-service rapportait de l'argent, mais a déclaré que ces bénéfices retournaient dans la communauté, notamment en créant des emplois et en fournissant des services comme la garderie. Elle admet également qu'elle ne payait pas de loyer dans la maison sur la route de comté 124, mais soutient que la propriété appartenant à la tribu est, de par sa nature, aussi essentiellement la sienne en tant que Cayuga.

"Je fais partie de cette nation", a-t-elle déclaré.

Le leadership de M. Halftown a été contesté presque dès le moment où il a été nommé, en partie à cause de son adhésion au jeu – une chose à laquelle le Cayuga avait longtemps résisté. Aujourd'hui, deux petits casinos se trouvent de part et d'autre du lac Cayuga, ce que les traditionalistes opposent au manque de services de base comme une communauté ou une garderie sur le territoire Cayuga.

« Où est notre clinique ? Où sont les soins de santé ? Où sont les cours d'immersion pour les enfants ? » dit Mme John.

Les traditionalistes disent qu'ils veulent que l'ancien mode de gouvernance Haudenosaunee soit restauré, un système vieux de plusieurs siècles qui distribue le pouvoir aux chefs et aux mères de clan.

Connus comme "le peuple du grand marais", les Cayuga font partie de la Confédération Haudenosaunee, la célèbre alliance des nations iroquoises dont les habitants vivaient principalement dans le nord de New York. Ils étaient signataires du Traité de Canandaigua, un pacte de 1794 avec le gouvernement américain naissant qui a établi une réserve de 64 000 acres pour le Cayuga, en fer à cheval autour de l'extrémité nord du lac Cayuga.

Mais ces terres ont rapidement été perdues dans des accords contestés avec l'État. Pendant des années, la tribu a cherché à regagner son territoire devant les tribunaux et par le biais de demandes de « terre en fiducie » proposées par le gouvernement tribal aux autorités fédérales, un processus qui se poursuit.

L'ancien système, affirment les traditionalistes, est plus démocratique et inclusif que d'avoir un seul "représentant de la nation" en charge. La Nation n'est pas d'accord avec cette affirmation, affirmant que M. Halftown gouverne "de manière égale" au sein d'un conseil de six personnes qui prend des décisions pour la tribu.

La structure traditionnelle donnerait du pouvoir à des hommes comme Sam George, le chef du clan Bear, qui a vivement critiqué M. Halftown.

"Il veut devenir un dictateur", dit M. George. "Il veut gouverner toute la région. Et tout le monde dedans."

Mais les partisans du gouvernement de Halftown s'irritent à l'idée qu'ils sont moins attachés aux coutumes cayuga et minimisent la volatilité de la situation.

"Il y a eu des désaccords concernant les politiques ou les priorités, comme il en existe dans n'importe quel corps politique", a déclaré M. DeBruin, ajoutant que M. Halftown a fourni "la stabilité et le succès" au peuple Cayuga.

Ils disent également que M. Halftown et son gouvernement ont été approuvés lors d'une enquête menée en 2016 auprès des membres tribaux – ce qui, selon eux, a effectivement mis fin au conflit de leadership et a été confirmé par le Bureau des affaires indiennes et les tribunaux.

Mais les traditionalistes ont continué à soutenir que l'enquête, menée par le gouvernement tribal, était profondément biaisée. La lettre envoyée par la Nation accompagnant l'enquête, par exemple, décrivait les traditionalistes comme soutenus par des étrangers et comprenant mal les lois et coutumes tribales, tout en demandant un soutien au gouvernement dirigé par Halftown.

M. Halftown soutient que son leadership a produit une série d'avantages pour les membres tribaux à travers le pays, y compris des expéditions d'aliments issus de l'agriculture biologique et de bœuf élevé localement, une aide aux frais de scolarité et des distributions monétaires pour les "citoyens en règle". (Cela omet de nombreux traditionalistes parce que la Nation affirme qu'un petit groupe d'entre eux doit un arriéré de loyer combiné de 800 000 $; le groupe dit qu'il s'agit d'une réclamation gonflée et sans papiers.)

"Mon objectif ultime est que les citoyens de Cayuga - qu'ils vivent dans la réserve ou à travers le pays - soient aussi soutenus et prospères que possible", a déclaré M. Halftown dans un communiqué.

Il a refusé d'être interviewé mais a envoyé une série de questions aux traditionalistes.

"Est-ce qu'un 'Cayuga traditionnel' autoproclamé a plus son mot à dire dans la Nation Cayuga que les 525 autres Cayugans?" lire une question. « Devrait-il y avoir une punition pour les Cayugas qui ne suivent pas la volonté de leurs concitoyens ? Les crimes contre leurs concitoyens devraient-ils aller sans punition ? »

Ces dernières semaines, des élus du centre de New York ont ​​déclaré que de nouvelles expulsions par les autorités tribales pourraient se produire bientôt, laissant certains réclamer de l'aide et se demandant pourquoi les autorités fédérales n'ont pas fait plus pour apaiser le conflit.

"Nous crions du haut de nos poumons", a déclaré Kyle Barnhart, un démocrate membre du conseil de surveillance du comté de Seneca. "Et, vous savez, ils essaient juste de rester en dehors de ça parce que c'est assez désordonné."

Le Bureau des affaires indiennes a proposé une déclaration en deux phrases sur la lutte pour le leadership de la nation.

"Les Affaires indiennes honorent la souveraineté tribale et soutiennent l'autodétermination tribale", indique le communiqué. "Les principes de la souveraineté tribale limitent l'autorité légale de la BIA pour intervenir dans les conflits tribaux internes."

Entre-temps, depuis août, des amis de Mme John montent la garde à la maison sur la route de comté 124. Lors d'une récente visite, trois hommes alimentaient le feu à l'avant. Deux camions ont bloqué les allées, le périmètre étant bloqué par des barbelés et un panneau griffonné à la main indiquant «Halftown Must Go».

La Nation dit qu'elle est au courant des hommes sur la propriété et qu'elle a un plan pour y remédier, mais ne donnerait pas de détails sur ce que cela pourrait être.

"La Nation traitera avec eux", a déclaré la tribu, "selon ses lois".

Kirsten Noyes a contribué à la recherche.

Jesse McKinley est un correspondant de Metro pour le Times, avec un accent sur la couverture du nord de l'État de New York. Auparavant, il a été chef de bureau à Albany et à San Francisco, ainsi que rédacteur de longs métrages, chroniqueur de théâtre et journaliste de Broadway pour le bureau de la culture. @jessemkinley

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